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Conocimientos médicos en los bestiarios

Conocimientos médicos en los bestiarios

Conocimientos médicos en los bestiarios

Por Thomas R. Forbes

Historial médico, Volumen 12: 3 (1968)

Introducción: En algún momento de la primera parte de la era cristiana, quizás ya en el siglo II, surgió una curiosa colección de fábulas zoológicas y moralizaciones religiosas llamada Physiologus. Puede haber comenzado como un grupo de cuentos sobre animales y sus atributos. El número de criaturas diferentes originalmente era de unas cuarenta. los Physiologus se copió repetidamente y, con el tiempo, se expandió enormemente, los compiladores administrativos se agregaron a las moralizaciones, que se volvieron cada vez más elaboradas y extensas. Debido a que ese manuscrito era una especie de "libro de las bestias", adquirió el nombre bestiario o bestiario. Los médicos le echaron una mano, lo que no era de extrañar, ya que en la Edad Media los médicos educados también eran clérigos. Estaban familiarizados con las ideas de Plinio, Solino, Placito Sexto, Isidoro y otros sobre los animales, sus hábitos y las supuestas virtudes de las preparaciones animales en medicina. Como resultado, algunos de los poderes curativos especiales descritos por los autores clásicos fueron gradualmente atribuidos a algunos de los animales bestiarios. Finalmente las moralizaciones desaparecieron de los bestiarios y quedó un revoltijo de hechos y ficción, rumores e imaginación, sobre todo un jardín zoológico de criaturas reales y supuestas que van desde hormigas hasta dragones y elefantes, pasando por plantas y piedras curativas. De todo esto finalmente surgieron, gracias al trabajo de enciclopedistas infatigables aunque crédulos, los primeros libros de zoología desde el período clásico. Tales, por ejemplo, fueron los De animalibus de Albertus Magnus en el siglo XIII, el Buch der Natur de Conrad von Megenberg en el siglo XIV, y de Conrad Gesner Historiae animalium en el siglo dieciseis.

Las autoridades coinciden en que los bestiarios fueron muy leídos. El griego original Physiologus se ha perdido, pero sus primeros descendientes, una robusta progenie, existen hoy en manuscritos en griego, latín, armenio, siríaco, etíope, georgiano y árabe; la mayoría de estas versiones y traducciones se realizaron en el siglo quinto. El siríaco puede ser el más antiguo que sobrevive ahora. En la Edad Media aparecieron versiones en dialectos sajón, inglés antiguo, alto alemán antiguo, alto alemán medio, islandés, anglo-normando, francés, romance y provenzal, italiano y español. Se ha estimado que la popularidad del bestiario puede haber sido superada solo por la de la Biblia. James sugiere que las imágenes del bestiario, por toscas que fueran, fueron las principales responsables de su gran atractivo. Como él dice, tal trabajo podría hacer pequeñas afirmaciones sobre una base literaria o científica.

Sin embargo, los simples cuentos de animales y sus extraños atributos tienen cierto encanto. El hecho de que las bestias, los pájaros y los reptiles estuvieran muy presentes en las mentes tanto educadas como populares es evidente cuando se observa la prominencia de estas criaturas en la heráldica, la arquitectura, el arte y las alusiones literarias medievales ('lágrimas de cocodrilo', 'lame para darle forma', 'canto del cisne'), así como su influencia directa en los enciclopedistas posteriores. Las moralizaciones de los bestiarios las recomendaban al clero, que encontró aquí anécdotas simples y alegorías para sustentar una exégesis muy erudita. Incluso el feligrés poco sofisticado, abrumado por un sermón inspirado en un cuento bestiario, podría buscar alivio mirando a un unicornio en la vidriera o apoyando su cabeza contra un león tallado en el extremo del banco.


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